Cos’è l’imaging del tensore della diffusione?

Diffusion tensor imaging (DTI) è un tipo di risonanza magnetica (MRI) che utilizza la velocità con cui l’acqua si diffonde tra le cellule per raccogliere informazioni sulle strutture interne del corpo. La velocità di diffusione varia attorno alle barriere tra le diverse strutture del corpo e questa caratteristica può essere utilizzata per creare una mappa complessa e dettagliata delle strutture interne con l’assistenza di DTI. Questa tecnologia è comunemente usata per esaminare il cervello, sebbene possa essere impiegato anche in diverse parti del corpo.

La scienza dietro l’imaging del tensore di diffusione è molto complessa, ma in termini più semplici, questo tipo di imaging medico coinvolge molecole agitanti con radiazioni elettromagnetiche e registra il rilascio di quell’energia. Questi dati sono ponderati con informazioni note sui tassi di diffusione tra diversi tipi di tessuto per creare una mappa di strutture come nervi, muscoli e così via. In sostanza, un’immagine del tensore di diffusione crea una mappa di cablaggio del corpo, consentendo la visualizzazione chiara di vari percorsi.

I ricercatori utilizzano l’imaging del tensore di diffusione per esaminare il cervello di vari soggetti, approfittando del fatto che un’immagine del tensore di diffusione rivela più informazioni sul cablaggio del cervello rispetto ad altri tipi di scansioni. Osservando la rete di connessioni al centro del cervello, una ricerca può identificare aree di differenza tra i soggetti, potenzialmente utilizzando questi dati per spiegare problemi psichiatrici, malattie degenerative e altri argomenti medici di interesse.

Questa tecnica di imaging medicale viene anche utilizzata nella diagnosi, soprattutto quando si sospetta ictus o sclerosi multipla. L’imaging del tensore di diffusione fornisce molti più dati sulla condizione del cervello rispetto a una risonanza magnetica convenzionale, consentendo al medico di vedere chiaramente le aree di interesse. Un ictus, ad esempio, potrebbe non riuscire a danneggiare la materia grigia nel cervello in misura sufficiente a far sì che il danno sia visto su una risonanza magnetica, ma il cambiamento nella sostanza bianca del cervello può essere visto su un DTI.

Quando viene ordinato uno studio di imaging del tensore di diffusione, il paziente deve recarsi in una struttura che dispone di una macchina per la risonanza magnetica e del software per creare un’immagine del tensore di diffusione. Al paziente verrà chiesto di rimuovere tutti i gioielli e il metallo, che di solito si trasformeranno in un camice per ridurre il rischio di dimenticare un rivetto, un bottone o uno snap metallico, e quindi lui o lei si troverà prono nella macchina della risonanza magnetica mentre una serie di le immagini sono acquisite. Tenere fermo durante questo processo è fondamentale per garantire immagini chiare e nitide. La risonanza magnetica può essere piuttosto rumorosa, quindi alcuni pazienti indossano tappi per le orecchie o cuffie per sentirsi più a loro agio durante il processo.